除了北洋舰队之外实际上清帝国还拥有其他三大舰队

  公元1888年,逐渐重视起制海权的清廷终于痛下决心,准备组建一支装备近代化海军舰队,北洋舰队随之诞生。从某种意义上来说,北洋舰队可谓是清帝国的“亲儿子”,不仅装备了当时全世界最为先进的两艘铁甲舰,整个舰队的总规模也十分庞大,综合实力已经将日本帝国海军远远地甩在了后面。

  但实际上除了北洋舰队之外,清帝国还拥有其他三支海军舰队,即福建水师、南洋水师和广东水师。同北洋舰队一样,这三支舰队在清末时期都换装了近代化战舰,且数量也算得上是较为可观。只不过要是同北洋舰队装备的近代化舰艇相比,还是有许多不及之处。

  同北洋水师相比,福建水师的历史可谓是相当之早了。在康熙帝之际,福建水师就已经存在、并发挥了无可替代的重要作用。清廷之后,福建水师便被赋予了新的重任,那就是保护福建沿海以及台湾周围海域的国土安全。

  福建水师由两大部分组成,其中一部分火力较弱、吃水较浅的船只被编为一队,仅仅在内陆江河巡航。而火力较强和吃水较深的大型船只,则被安排在沿海及外海巡航。至清末时期,随着洋务运动的序幕被拉开,清廷命左宗棠前往福建建立福州船政局。从这一时期开始,福建水师开始归福州船政局(当时的正式名称非福州船政局)节制。

  因福建船政局造船经验丰富,因此在清廷建设近代化海军之时,大批国产兵器都被优先换装给了福建水师,其中旗舰为扬武号轻型巡洋舰。扬武号的面世是有着重要历史意义的,尤其是在近代海军历史上;因为这艘轻型巡洋舰是为清帝国自主研发并制造的军舰。

  实际上在北洋舰队正式成立之前,福建水师才是清帝国海军力量的主力部队。另外,福建水师才是中国近代史上第一支装备了近代化装备的海军部队。在公元1883年中法战争爆发之前,福建水师才是清帝国海军的主力部队,共拥有26艘战船。

  福建水师之所以在清末的各种战事中并没有发挥较大的作用,主要原因在于当时该舰队的几艘主力舰艇非铁甲舰,而是传统的木质结构船只。在进入热兵器时代后,这种木质船体一旦遭到炮火攻击很快就会燃起熊熊大火。纵使舰队规模再大,这也是难以规避的缺陷。

  南洋水师形成的时间要远远晚于福建水师,可还是早于北洋水师。公元1875年,因清廷意识到日本正在觊觎台湾及其周边海域,故而命沈葆祯前往江浙一带筹建南洋水师以加强东南沿海的防备力量。后来成为清代海军主力舰队的北洋舰队,也同样是在这一时代背景下建立起来的。

  南洋水师的不少主力舰艇多为福州船政局所造,比如同属于开济级巡洋舰的开济号、寰泰号和镜清号。开济级巡洋舰的排水量远远超过福建水师的旗舰扬武号巡洋舰,动力也近两倍于后者。唯一美中不足的,则是开济级巡洋舰全部为木质船体,同福建水师的大多数舰艇一样十分脆弱。

  当然,南洋水师也装备了一些非木质结构的战舰,比如镇字号镇边号、镇中号、镇东号、镇西号、镇南号和镇北号共计六艘炮舰。这些镇字号炮舰都是从英国方面购买的,在南洋水师服役没过多久,就被北洋舰队的实际控制人李鸿章调走。而这六艘炮舰的空缺,则被李鸿章用四艘老旧的蚊子船所替代,南洋水师的战斗力随之下了一个大台阶。

  经过不到十年的发展,南洋水师的综合实力已经超过了“老大哥”福建水师,位列北洋舰队的身后。中法战争期间,南洋水师因表现不佳而遭到了清廷的冷落,此后再也没有购入一艘新战舰。然而即便如此,南洋水师的根基仍在。在北洋舰队于甲午中日战争中遭受重创后,不少南洋水师的舰艇再度被划给了前者,这才使得南洋水师的战斗力彻底跌入谷底。

  除了上述所提及的三大海军舰队外,还有另外一支比较“不起眼”的海军舰队,即广东水师。广东水师成立于康熙朝初期,一直承担着卫戍南海地区的重任。不过没过几年就被康熙帝撤销了番号,原因是当时南海地区长期处于和平状态,裁撤广东水师可以为国家财政省下大笔支出,直到嘉庆一朝才复设广东水师。

  广东水师同其他三大舰队最为显著的不同点在于,前者拥有数量惊人的战船,共计有四百艘左右。可惜的是,隶属于广东水师的战船不仅体量极小,连火力都弱得可怜。之所以会出现这样的情况,是因为清廷原本就没有打算将其建设为一支战斗力强劲的海军部队,毕竟广东水师的主要任务只是为了打击海盗和走私船只而已。

  直到清末时期,广东水师才迎来了广甲号、广乙号和广丙号三艘近代化巡洋舰。没过多久,旗舰广甲号就被北洋水师调走。甲午中日战争期间广甲号也有所参与,不仅没有起到什么作用,反而成为了逃兵,直接导致北洋舰队的阵型被打乱。从某种意义上来说,广甲号的逃跑行为应当为北洋舰队的战败承担一定的责任。

  自从清廷斥巨资建立起综合实力位列世界第九、亚洲第一的北洋舰队之后,其他三大舰队便显得有些黯然失色了。无论是从舰队的战斗力、舰艇的先进程度以及舰艇官兵的军事素质,北洋舰队都远远领先于后三者。不过即便如此,我们还是不应当忽略这三支舰队,毕竟他们也曾经发挥过重要的作用;只不过是因跟不上时代发展的脚步这才衰落了下去。

  但要是从另外一个角度讲,这三支舰队相比北洋舰队还是比较幸运的。甲午中日战争之后,作为海军主力的北洋舰队遭到了毁灭性打击,最后还落得了全军覆没的悲惨结局。而这三支舰队则因单体实力皆不强而被重组,反而在清末动荡的时局中幸存了下来。

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